Ciepło jest rozprowadzane w całym budynku, zazwyczaj za pomocą powietrza wymuszonego przez kanały wentylacyjne, przez wodę przepływającą przez rury lub przez parę przepływającą przez rury. Najpowszechniejszą metodą wytwarzania ciepła jest spalanie paliw kopalnych w piecu lub kotle.

Grzejniki pokojowe – zapytaj przed wyborem do budowanego domu

W większości stref klimatycznych o umiarkowanym klimacie w większości domów jednorodzinnych już przed II wojną światową zainstalowano centralne ogrzewanie. Tam, gdzie węgiel był łatwo dostępny (tj. w antracytowym regionie węglowym północno-wschodniej Pensylwanii), powszechne były systemy parowe lub systemy ciepłej wody. W ostatnim czasie zostały one zmodernizowane w celu wykorzystania oleju opałowego lub gazu jako źródła spalania, eliminując potrzebę posiadania dużego zasobnika w pobliżu kotła oraz usuwania i wyrzucania popiołów po spaleniu węgla. Najnowsza technika grzewcza stosuje kotły co.

Systemy węglowe są obecnie w większości zastrzeżone dla większych budynków.

Tańszą alternatywą dla gorącej wody lub pary jest wymuszane gorące powietrze. Piec spala olej opałowy, który ogrzewa powietrze w wymienniku ciepła, a wentylatory dmuchaw krążą ogrzane powietrze przez sieć przewodów do pomieszczeń w budynku. System ten jest tańszy, ponieważ powietrze przepływa przez szereg kanałów zamiast przez rury i nie wymaga instalatora do instalacji. Przestrzeń pomiędzy legarami może być zabudowana w pudełku i wykorzystana jako część instalacji kanałowej, co jeszcze bardziej obniża koszty.

Montowanie grzejnika przez hydraulika

Grzejniki pokojowe – zapytaj przed wymianą

Systemy ogrzewania elektrycznego występują rzadziej i są praktyczne tylko w przypadku taniej energii elektrycznej lub gdy stosowane są pompy ciepła ze źródłem gruntowym.
Biorąc pod uwagę połączony system elektrociepłowni z elektrycznym ogrzewaniem rezystancyjnym, ogólna sprawność będzie niższa niż w przypadku bezpośredniego wykorzystania paliw kopalnych do ogrzewania pomieszczeń.

Coraz więcej budynków wykorzystuje słoneczne źródła ciepła, w którym to przypadku system dystrybucyjny zwykle wykorzystuje cyrkulację wody.

Alternatywą dla takich systemów są grzejniki gazowe i ciepłownictwo komunalne. Ciepłownictwo komunalne wykorzystuje ciepło odpadowe z procesów przemysłowych lub elektrowni do ogrzewania sąsiednich budynków. Podobnie jak w przypadku kogeneracji, wymaga to podziemnych rurociągów cyrkulujących gorącą wodę lub parę wodną i jest praktyczne jedynie na stosunkowo niewielkim obszarze (tj. w kilku blokach miejskich).

Starożytni Grecy pierwotnie opracowali centralne ogrzewanie. Świątynia w Efezie była ogrzewana przez kanały dymowe zasadzone w ziemi i cyrkulujące ciepło generowane przez ogień. W niektórych budynkach Imperium Rzymskiego stosowano centralne systemy grzewcze, które przewodziły powietrze ogrzewane piecami przez puste przestrzenie pod podłogą i z rur (tzw. caliducts) w ścianach – system znany jako hipokaust.

rzymska hipokausta była nadal używana na mniejszą skalę w późnej starożytności i przez kalifat Umayyada, podczas gdy później muzułmańscy budowniczowie stosowali prostszy system rur podposadzkowych.

Po upadku Cesarstwa Rzymskiego, w przeważającej części w całej Europie, przez prawie tysiąc lat ogrzewanie powróciło do bardziej prymitywnych kominków.